“Es la siguiente migración de los carteles en cuanto a la obtención de beneficios,” dijo a The New York Times Jack Riley, administrador adjunto de la Dirección de Control de Drogas. “Esto demuestra los conocimientos de márketing de los carteles. Ellos lo vieron venir”.

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La presencia de fentanilo ilícito está creciendo a niveles no vistos desde 2006, cuando una racha semejante de muertes por sobredosis en los Estados Unidos fue conectada a un solo laboratorio en México.

A medida que aumentó el control de la venta de drogas bajo receta y creció el precio de píldoras como la Oxicodona, los carteles empezaron a ganar dinero con los consumidores que optaban por la heroína en su lugar. Era más barata y relativamente fácil de conseguir.

Ahora, el fentanilo, que se puede producir en un laboratorio sin el trabajo de cultivar amapola, es un remplazo más lucrativo y mortal.

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Un kilogramo de heroína comprado a Colombia por aproximadamente USD 6.000 se puede vender al por mayor en USD 80.000, de acuerdo a datos de la DEA. Sin embargo, un kilogramo de fentanilo puro, comprado a China por menos de USD 5.000, es tan potente que puede ser estirado en 16 a 24 kilogramos usando polvos de talco o cafeína para el corte. Cada kilogramo de ese compuesto final se puede vender al por mayor en $ 80.000, lo que puede llevar la ganancia total a cerca de USD 1,6 millones.

El fentanilo se utiliza en muchas formas por los carteles, según las autoridades. Se mezcla con heroína para aumentar su resistencia, una combinación conocida como “diablito”.

También se puede diluir y se ingiere directamente. Tomado así, la dosis puede ser tan pequeña como unos pocos granos de sal.