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TRIÁNGULO DEL FUEGO: Los factores que provocan los incendios forestales y cómo se combaten

Un incendio puede descontrolare debido a factores climáticos, el viento y a la sequedad del pasto y las malezas. Cuando se unen lso factores denominados como el “triángulo del fuego”, los incendios forestales se inician y pueden llegar a devorar miles hectáreas de tierra a su paso en solo minutos.

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Son cientos de miles los incendios forestales que año a año consumen millones de hectáreas de territorio en todo el mundo. Un incendio forestal puede llegar a desplazarse a una velocidad de 23 kilómetros por hora, arrasando con todo a su paso: Árboles, arbustos, casas, vidas humanas y animales.

Existen tres factores que juntos son implacables para el progreso de un incendio forestal. Estas, según la definen los bomberos, se denominan como el triángulo del fuego, el cual se compone de combustible, oxígeno y una fuente de calor.

El combustible se refiere a cualquier material que alimente al fuego, entre los que se incluyen árboles, pastizales, arbustos, e incluso casas. A mayor cantidad de un área con una fuente de combustión, más devastadora es la intensidad del fuego.

El aire, en tanto, entrega el oxígeno que el fuego necesita para avivarse. Las fuentes de calor provocan que el fuego emane chispas y aumenta la temperatura de las fuentes combustibles a un nivel tan alto que da paso al fuego. El uso de elementos como encendedores o fósforos, el hacer fogatas y apagarlas mal, el consumo de cigarrillos, el viento cálido e incluso la luz solar tienen la capacidad de proveer suficiente calor para iniciar un incendio forestal.

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Y si bien cuatro de cada cinco incendios forestales son provocados por el hombre, la naturaleza juega un importante rol en la propagación de las llamas. La escacez de humedad en el ambiente y la sequía transforman la una vez verde vegetación en un follaje seco de color hueso, el que se transforma en una fuente combustible inflamable que junto a la acción que potenciada por el viento, propaga el fuego rápidamente por el suelo. Además están las cálidas temperaturas que favorecen la combustión. Ya sea por combustión espontánea, delito de incendio intencional o por una fogata o cigarrillo mal apagado, la mezcla de estos tres factores es lo único que se necesita para propagar el fuego e iniciar un siniestro que podría extenderse por semanas y consumir miles de hectáreas.

Las estadísticas señalan que estos violentos infiernos han aumentando considerablemente en número y frecuencia de ocurrencia en varias partes del mundo, como en Portugal, la costa oeste de Estados Unidos, Australia y ahora lamentablemente en Chile. 

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Los cuerpos de bomberos en el mundo luchan contra los incendios forestales a través de la privación a la exposición a uno de los factores elementales del triángulo del fuego. Los métodos tradicionales consisten en el esparcimiento de agua o el rocío de retardantes del fuego para extinguir los focos de fuego ya existentes.

Además se despeja el terreno de vegetación para que el fuego deje de alimentarse y con esto se disminuya su velocidad de avance o que se contenga. Los bomberos también combaten el fuego a través de la creación de incendios deliberados en un proceso que se llama incendio controlado. Este fuego prescrito tiene como finalidad la remoción de arbustos y malezas aledañas para que así otro foco de fuego deje de alimentarse, evitando su expansión.

Aunque los incendios forestales son dañinos y destructivos para el ser humano y el reino animal, su ocurrencia espontánea juega un rol fundamental en la naturaleza. Esto, porque a través de la quema de materia muerta o en decadencia se devuelven nutrientes al suelo. Además, tienen un efecto desinfectante, a través de la remoción de plantas enfermas e insectos dañinos para un particular ecosistema forestal. Y a través de la quema de tierras del follaje y vegetación a ras de suelo, la luz solar vuelve a alcanzar la tierra, lo que permite que una nueva generación de semillas germine.

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